Айзек Азимов

Академия и Империя

Часть II. Мул

Глава 16. Конференция

Когда двадцать семь Независимых Торговых Миров, дотоле объединенных единственным чувством - нелюбовью к своей исторической прародине - Академии, решили созвать всеобщую конференцию, возникла масса непредвиденных сложностей. Основной их причиной было то, что каждый из миров просто-таки распирало чувство национального самосознания, которое, естественно, было обратно пропорционально их размерам. Пришлось преодолеть полосу долгих предварительных переговоров, чтобы удовлетворить все мелочные претензии наиболее упорствующих сторон.

Несмотря на то что заранее были обсуждены такие вопросы, как процедура голосования, принцип представительства - от страны или в зависимости от количества населения, решен вопрос о председательстве за столом - будь то стол президиума или банкетный стол, самые жаркие дебаты разгорелись относительно места проведения конференции. Тут уж во всей красе дала себя знать непроходимая провинциальность... В результате долгих и упорных дипломатических уступок и ухищрений местом проведения конференции был избран Радол - прозорливые комментаторы, кстати говоря, еще в самом начале дебатов называли его как наиболее вероятное место с точки зрения удобства его расположения.

Радол был невелик, а с точки зрения военного потенциала был чуть ли не самой слабой системой среди Независимых Миров, что, кстати, в немалой степени повлияло на окончательное решение.

Радол был планетой с так называемой «терминаторной» цивилизацией. Миров такого типа в Галактике предостаточно, но среди них крайне мало населенных, поскольку жить там тяжело с чисто физической точки зрения. Одно из полушарий планет такого типа обречено на жуткий холод, другое - на страшную жару, и пригодная для жизни территория ограничена узкой полоской зоны сумерек - терминатором.

Тех, кто никогда не бывал на подобных планетах, приводила в дрожь сама мысль о возможности жить там. Однако следует учесть, что и такая планета может оказаться стратегической точкой. А Радол был как раз такой точкой.

Столица государства - город Радол ютился в мягких складках холмов, у подножия мрачных скалистых гор, защищавших его от пронизывающих ледяных ветров холодного полушария. Теплый сухой воздух теплого полушария согревал, а с гор стекала река. В итоге возник своеобразный оазис - вечноцветущий сад, купающийся в вечноутренних лучах нескончаемого июня.

Каждый домик утопал в цветах и зелени. Каждый цветник являл собой шедевр садового искусства. Здесь росли самые экзотические цветы, составляющие важную статью экспорта - настолько важную, что были времена, когда Радол чуть было не стал миром скорее индустриальным, чем чисто торговым.

Так что без преувеличения можно сказать, что Радол был крошечным островком роскоши и блаженства на мертвой, ужасной планете - осколком Рая; это обстоятельство было последней каплей, склонившей чашу весов в его сторону...

Из двадцати шести остальных Торговых Миров прибывали на Радол участники конференции - делегаты, их жены, секретари, журналисты, команды звездолетов... Население Радола почти удвоилось, и местным жителям пришлось потуже затянуть пояса - прибывшие ели и пили вволю и почти совсем не спали.

Как ни странно, не все из прибывших понимали, что в те дни Галактика уже была втянута в тихую, дремотную войну. Те же, кто понимал это, делились на три категории. Во-первых, было довольно много таких, кто знал совсем немного, но зато много болтал.

Молодой щеголь-звездолетчик с хейвенской кокардой на фуражке был как раз из таких. Загородившись бокалом с искрящимся вином, он украдкой ловил кокетливые взоры хорошенькой девицы из местных, сидевшей напротив. Он объявил:

- По пути сюда мы прорвались через зону военных действий. Что-то около световой минуты примерно мы летели по прямой недалеко от Хорлеггора.

- Хорлеггор? - вмешался молодой длинноногий радолец, игравший роль хозяина на вечеринке. - Это там, что ли, где Мулу задали хорошую трепку на прошлой неделе?

- Кто это вам сказал, что ему задали трепку? - хмыкнул звездолетчик.

- Передачу слышал. Радио Академии.

- Что вы говорите? А теперь послушайте, что я вам скажу: Мул захватил Хорлеггор, ясно? Мы чуть было не напоролись на его конвой - корабли летели от Хорлеггора. О какой такой трепке может идти речь, если они остались на месте сражения? Тот, кого потрепали, уж мне-то можете поверить, драпает во все лопатки!

Раздался тонкий, ленивый голосок кого-то из гостей:

- Это вы зря, юноша, зря... Просто старушка Академия, как обычно, пока помалкивает, и все. Вот увидите, она еще даст о себе знать. А тогда - бабах, и все!

- Как бы то ни было, - кисло усмехнулся звездолетчик после короткой паузы, - я своими глазами видел корабли Мула, и они весьма недурно выглядели, весьма недурно. Чисто между нами, по секрету - они новенькие, с иголочки!

- Новенькие? - лениво удивился радолец. - То есть они сами их построили, что ли?

- Хотите, чтобы я поверил, будто они разбили корабли Академии на своих жалких самоделках? Слушайте, не надо дурака валять! Войны сами по себе не начинаются. А у нас и без войны дел - по горло. Без нас разберутся.

Обладатель писклявого голоса снова влез в разговор. Он был уже изрядно пьян.

- Погодите, старушка Академия еще себя покажет! Они будут спокойненько ждать до последнего момента, а потом - бабах, и все!

Он подмигнул девушке, но та брезгливо отодвинулась от него подальше.

- Может быть, старина, - продолжая жевать листок, продолжал радолец, - вам кажется, будто этот парень, Мул, хозяин положения? Не-е-ет! - покачал он указательным пальцем. - Как мне говорили, между нами - в самых высоких кругах, этот Мул - наш человек. Мы ему платим, так что - очень может быть, что и кораблики у него - наши. Давайте реально смотреть на вещи - могут быть наши. Конечно, по большому счету, с Академией ему не справиться. Но он может ее немножко пощекотать, а тут уж мы скажем свое слово!

- Клев, - капризно поджала губки девушка, - неужели больше говорить не о чем? Все война и война... Мне скучно!

Бравый звездолетчик, изо всех сил разыгрывая галантного кавалера, подхватил:

- И правда, давайте сменим пластинку! Заставлять девушек скучать - просто преступление!

Радолец подхватил последнюю фразу, как припев, и отстучал ногой ритм. Компания разбилась на пары, которые, смеясь и болтая, разошлись по укромным уголкам. Вскоре к ним присоединилась еще одна развеселая компания, с хохотом вывалившаяся в сад из солярия.

Разговор перешел на более общие темы, стал более оживленным и более бессмысленным.

...Во-вторых, среди тех, кто кое-что знал, были те, кто знал чуть-чуть побольше, а болтал поменьше.

Среди них был однорукий Фрэн - великан был официальным делегатом Хейвена. Жил он, естественно, на широкую ногу и заводил бесчисленные знакомства: с дамами - с удовольствием, а с мужчинами - по долгу службы.

На залитой солнцем лужайке у дома, стоявшего на вершине холма и принадлежавшего одному из его новых приятелей, он развалился в плетеном кресле, впервые отдыхая по-настоящему за время своего пребывания в Радоле. Первый из двух раз, если быть точным до конца. Его товарища звали Айво Лайон, он был добрейшим малым. Дом Айво стоял особняком, окруженный ароматом благоухающих растений и жужжанием насекомых. Лужайка представляла собой травянистый откос с наклоном под сорок пять градусов. Фрэн с полным блаженством загорал.

- Да... На Хейвене такого и в помине нет, - пробормотал он, не открывая глаз.

- Поглядел бы ты на холодное полушарие! В двадцати милях отсюда есть местечко, где кислород течет, как река!

- Ну да! Заливаешь!

- Клянусь!

- Ну, ладно, это еще что! А вот, представь себе, Айво, в те славные деньки, когда вторая рука моя была еще при мне, мотался я как-то, помню... Нет, ты просто не поверишь...

Далее последовал сногсшибательный рассказ. И Айво, конечно, не поверил... После продолжительной паузы он, позевывая, проговорил:

- Да... В наше время таких парней уже не сыщешь, это точно...

- Как пить дать, не сыщешь! То есть как это - не сыщешь? - неожиданно пробудился Фрэн. - Не смей так говорить, понял? Я тебе рассказывал про своего сына? Рассказывал? Он-то уж точно - парень старой закалки. Будет великим Торговцем, чтоб мне сквозь землю провалиться на этом месте! Не посрамит старика! Весь в меня! Только вот женился, дурак!

- То есть - зарегистрированный брак?

- Угу. Честно говоря, до сих пор не понимаю, зачем ему это понадобилось. Они улетели на Калган. Медовый месяц.

- Калган, Калган... На Калган?!! И давно?

Фрэн широко улыбнулся и многозначительно проговорил:

- А как раз перед тем, как Мул объявил войну Академии.

- Да что ты говоришь?

Фрэн кивнул и знаком попросил товарища пододвинуться поближе.

- Вообще-то, - прошептал он заговорщически, - я мог бы тебе кое-что рассказать, если только ты пообещаешь ни с кем не болтать об этом. Мой мальчик был послан на Калган с заданием. Тс-с-с... Пока мне не хотелось бы особо распространяться, с каким именно заданием, но если ты пошевелишь мозгами маленько, то сам догадаешься. Во всяком случае, мой мальчик как никто другой подходил для этого дела. Нам, Торговцам, нужен был именно такой смельчак, как он. И он сделал свое дело, - самодовольно улыбнулся Фрэн. - Не скажу, как именно, только - мой мальчик полетел на Калган, а Мул послал свои корабли против Академии. Понял? Мой мальчик!

Айво был потрясен до глубины души и отплатил Фрэну доверием:

- Это хорошо, Фрэн. Знаешь, говорят, у нас есть пятьсот кораблей, которые готовы вступить в бой по первому приказу.

Фрэн хвастливо уточнил:

- Даже побольше, пожалуй. Вот это - настоящая стратегия! Это мне по вкусу! Только не забывай, - добавил он, пошлепывая себя по животу, - Мул - он тоже не дурак. Про Хорлеггор слышал?

- Я слышал, будто он там потерял десять кораблей.

- Ага, но у него было еще сто, и Академии пришлось убраться подобру-поздорову. Для нас будет только хорошо, если он покажет этим выскочкам где раки зимуют, только вряд ли у него это скоро выйдет...

Он задумчиво покачал головой.

- Но вот вопрос... Откуда у Мула столько кораблей? - спросил Айво. - Поговаривают, будто кораблями его снабжаем мы.

- Мы? Торговцы? - загрохотал Фрэн. - Ну ты даешь! В Хейвене находятся самые крупные верфи, но мы сроду ни для кого, кроме самих себя, кораблей не делали! Неужели ты думаешь, что какой-нибудь мир станет тайком делать корабли для Мула без опаски быть втянутым в совместные военные действия? Чепуха!

- Ну хорошо, хорошо, а откуда же тогда он их берет-то?

Фрэн пожал плечами.

- Кто его знает? Может, сами делают. Мне это тоже покоя не дает.

Блаженно зажмурившись, Фрэн пошевелил ногами, пристроил их поудобнее на полированной подставке кресла-качалки... Вскоре он сладко заснул, и его богатырский храп слился с дружным жужжанием пчел и шмелей...

...И, наконец, были совсем немногие, которые знали гораздо больше и не болтали вообще.

Например - Ранду.

На пятый день работы Всеобщей Конференции Торговцев он вошел в Главный Зал, где у него была назначена встреча с двумя нужными людьми. Пятьсот кресел в зале пустовали - так и должно было быть.

Ранду обменялся рукопожатиями с коллегами и, еще не присев, быстро проговорил:

- На долю представляемых нами государств приходится около половины военного потенциала Независимых Торговых Миров.

.- Мы с коллегой уже отметили этот факт, - ответил Мангин из Исса.

- Я готов, - сказал Ранду, - к откровенной и конструктивной беседе. Я не собираюсь торговаться и болтать попусту. Наше положение серьезно ухудшилось.

- В результате... - подхватил Оваль Гри из Мнемона.

- В результате событий, происшедших в последний час. Давайте по порядку. Во-первых, ситуацию создаем не мы. Не мы ее, пожалуй, и контролируем. Как вы помните, вначале мы имели дело не с Мулом, а с другими - к примеру, с бывшим диктатором Калгана, которого Мул сверг в самое неподходящее для нас время.

- Да, но Мул - совсем неплохая замена, - сказал Мангин. - Я не хотел бы уточнять детали.

- Можно было бы и не уточнять, если бы они были нам известны!

Ранду наклонился поближе к собеседникам и развел руками.

- Месяц назад я послал моего племянника и его супругу на Калган.

- Вашего племянника? - удивленно воскликнул Оваль Гри. - Я не предполагал, что он - ваш племянник!

- А зачем? - сухо поинтересовался Мангин. - Для этого, что ли? - Он описал указательным пальцем замкнутый круг над головой.

- Нет. Если вы имеете в виду объявление Мулом войны Академии - нет. Как я мог на это рассчитывать? Он ведь ничего не знал - ни о нашей организации, ни о ее целях. Ему было сказано, что я деятель средней руки в патриотическом обществе Хейвена, и на Калгане он должен был вести себя как наблюдатель-любитель. То есть, как видите, цели у меня были весьма неопределенные. Меня интересовал Мул как странный, непонятный феномен. Но это все уже жевано-пережевано, и не хотелось бы на эту тему распространяться. Во-вторых, это путешествие могло оказаться не лишним и для его жены, у которой есть опыт общения с Академией и связь с тамошним подпольем и которая в этом плане могла бы быть для нас крайне полезна. Видите ли...

Длинное лицо Оваля еще больше вытянулось, усмешка обнажила по-лошадиному крупные зубы:

- Тогда, наверное, вы очень удивитесь, узнав, что сейчас среди Торговых Миров вряд ли отыщется хоть один, где бы не болтали во всеуслышание, что ваш племянник похитил кого-то из подданных Мула, действуя от имени Академии, и дал Мулу повод для объявления войны. Черт подери, Ранду, вы витаете в облаках! Ни за что не поверю, что вы к этому руку не приложили. Поздравляю - сработано на славу!

Ранду печально покачал седой головой.

- Ничего подобного. Моего участия здесь нет. Равно как нет и участия моего племянника, который теперь сидит в тюрьме на Терминусе и может не дожить до того дня, когда все будет успешно завершено. Я только что получил от него сообщение. Через зону военных действий непостижимым образом была переправлена персональная капсула. Она попала в Хейвен, а оттуда - сюда. Целый месяц болталась неизвестно где.

- Ну и?

Ранду, потирая руки, грустно сообщил:

- Боюсь, что нам уготована та же роль, которая в свое время досталась диктатору Калгана. Мул - мутант!

После этих слов установилась гробовая тишина. Слышно было, как стучат сердца. Примерно такой реакции Ранду и ожидал.

Однако когда Мангин подал голос, не было заметно, что он хоть сколько-нибудь взволнован.

- Откуда вы знаете?

- Со слов моего племянника. Повторяю - он был в Калгане.

- Какой именно мутант? Они бывают разные.

Ранду надоело сдерживать себя.

- Да! Разные! Какие угодно. А Мул - один! Какой еще мутант сумел бы начать карьеру, будучи никому не известным человеком, собрал бы армию, основал, как говорят, свою первую базу на астероиде площадью в пять миль, потом захватил бы планету, потом - целую систему, потом регион, а потом напал бы на Академию и побил бы их при Хорлеггоре? И все это - за два-три года!

Оваль Гри пожал плечами.

- И вы думаете, он одолеет Академию?

- Не знаю. А если да?

- Простите, но я - не романтик. Академию победить нельзя. Все-таки никаких новых фактов вы не сообщили, кроме свидетельств... ну, скажем прямо, малоопытного юноши. Полагаю, нам нечего пока над этим головы ломать. Несмотря на все победы Мула, нас пока никто не тронул, а пока он нас не трогает, не вижу особых причин для беспокойства.

Ранду нахмурился. Он физически ощущал, как его все сильнее опутывают невидимые нити безнадежности.

Он спросил у обоих:

- Удалось ли нам войти с Мулом в непосредственный контакт?

- Нет, - дружно ответили собеседники.

- Не удалось, хотя мы пытались, не правда ли? Разве не правда, что наша встреча здесь не будет гроша ломаного стоить, если нам не удастся войти с ним в контакт? Разве не правда, что до сих пор тут пока больше выпивают, чем думают, и больше отдыхают, чем делают, - это, кстати, цитата из последнего номера «Радол трибьюн». А все потому, что мы не можем связаться с Мулом. Господа, у нас почти тысяча кораблей, готовых броситься в битву по первому приказу, чтобы одолеть Академию. Я считаю, что положение нужно коренным образом изменить. Корабли должны быть готовы к другому. Они должны быть повернуты против Мула.

- То есть как? Воевать за этого тирана Индбура и прочих кровопийц из Академии? - с плохо скрытой яростью спросил Мангин.

- Давайте уточним, - взмахнул рукой Ранду. - Я сказал: против Мула, а за кого - неважно!

Поднялся Оваль Гри.

- Ранду, в этом деле я вам - не помощник. Изложите все, когда вечером соберется весь Совет, если вам не терпится совершить политическое самоубийство.

Не сказав больше ни слова, он удалился. За ним молча последовал Мангин. Ранду остался один и целый час перебирал в уме возможные варианты.

Вечером на Совете он не сказал ни слова...

А на следующее утро в комнату Ранду ввалился Оваль Гри, одетый как попало, небритый, непричесанный.

Ранду сидел за еще не прибранным после завтрака столом. Он взглянул на Оваля с искренним удивлением. Даже трубку выронил.

Оваль хрипло выкрикнул:

- Ночью бомбардирован Мнемон! Вероломное нападение!

Глаза Ранду сузились.

- Академия?

- Мул! - рявкнул Оваль. - Мул! Без причины, вероломно! - кричал он, размахивая руками. - Большая часть нашего флота присоединилась к объединенной флотилии. Небольшого числа кораблей, оставшихся на планете, было недостаточно. Они уничтожены! Враги пока не высадились. Может быть, и не высадятся, сообщают, что половина вражеских кораблей уничтожена. Но это - война, и я пришел спросить у вас, как на все это смотрит Хейвен.

- Полагаю, что Хейвен на это смотрит с точки зрения выполнения Федеративной Хартии. Вот видите? Вот он и на нас напал.

- Этот Мул - безумец! Разве ему под силу захватить Вселенную?

Оваль подбежал и схватил Ранду за руку.

- Наши, те немногие, кто выжил после битвы, сообщают, что у Мула есть новое оружие. Депрессор ядерного поля!

- Как?!

- Большинство наших кораблей погибло, - продолжал Оваль Гри, - поскольку были лишены возможности применить ядерное оружие. Несчастные случаи и саботаж исключены. Это все - оружие Мула. Оно, видимо, еще недоработано. Эффект был неполным. Была кое-какая возможность его нейтрализовать - у меня пока нет полной информации. Но вы должны понять, что такое оружие в корне меняет картину войны, и может случиться так, что весь наш флот окажется абсолютно беспомощным.

На Ранду навалилась страшная слабость.

- Боюсь, - проговорил он безнадежно, - что родился монстр, который пожрет нас всех. И все-таки мы должны с ним сразиться!


Часть II. Мул. Глава 15. Психолог Содержание Часть II. Мул. Глава 17. Видеосонор

Обсудить роман Айзека Азимова "Академия и Империя" возможно здесь.





Индекс цитирования Яндекс.Метрика Рейтинг@Mail.ru хостинг по разумной цене