Роберт Линн Асприн

Еще один великолепный МИФ

Серия М.И.Ф. Книга 1

Глава вторая

Вещи и обстоятельства не всегда таковы, какими они кажутся.
Мандрагора

Однажды в лесу я оказался лицом к лицу со змеекошкой. В другой раз я столкнулся с паукомедведем. Теперь, встретившись с демоном, я решил вести себя по образцу, спасшему мне жизнь в вышеупомянутых ситуациях. Я замер... По крайней мере задним числом я хотел бы думать, что это был преднамеренный, рассчитанный поступок.

Демон растянул губы в презрительной усмешке, открывая двойной ряд острых как иглы зубов.

Я подумывал, не изменить ли мне принятый образ действий. Подумывал, не упасть ли мне в обморок.

Демон провел по губам пурпурным языком и медленно протянул ко мне когтистую лапу. Это решило вопрос! Я рванул назад, не грациозным кошачьим прыжком, а припав на четвереньки. Удивительно, с какой скоростью можно передвигаться таким способом при надлежащем вдохновении. Я сумел развить немалую прыть, прежде чем врезался с разгону головой в стенку.

- Га-а... - произнес я. Может показаться, что это не бог весть что, но в то время это было самое спокойное выражение боли и ужаса, какое я мог придумать.

Услышав мой голос, демон, казалось, поперхнулся. У него вырвалось несколько разных звуков, а затем он начал смеяться. Это был не низкий угрожающий смех, а смех восторженный, смех от всей души того, кто только что увидел что-то до истерики забавное.

Я же находил его тревожным и обидным. Обидным потому, что у меня росло подозрение, что источником его веселья являюсь я; а тревожным... ну, он же был демон, а демоны...

- Холодные, злобные и кровожадные, - выдавил сквозь смех демон, словно прочитав мои мысли. - Ты купился на всю эту ерунду, так ведь, малыш?

- Прошу прощения? - переспросил я, потому что не мог придумать, что еще сказать.

- У тебя что-то неладно с ушами? Я сказал: «Холодные, злобные...»

- Я слышал. Я хотел узнать, что вы имеете в виду.

- Я имею в виду, что ты был запуган до оцепенения хорошо подобранными словами моего коллеги, держу пари. - Он ткнул большим пальцем в сторону тела Гаркина. - Извиняюсь за спектакль. Я почувствовал, что для просветления трагического в общем-то момента необходим оттенок комического - для контраста.

- Комического?

- Ну, на самом деле я не мог упустить такого случая. Видел бы ты свое лицо!

Он усмехнулся про себя, выходя из пентаграммы, и начал лениво осматривать помещение.

- Так, значит, это новое жилище Гаркина, а? Какая дыра! Кто бы мог подумать, что он дойдет до этого!

Сказать, что я был сбит с толку, было бы преуменьшением. Я не знал точно, как полагается действовать демону, но уж определенно не так.

Я мог бы метнуться к двери, но, похоже, я не подвергался непосредственной опасности. Либо это странное существо не собирается причинять мне никакого вреда, либо оно было уверено в своей способности остановить меня, даже если я попытаюсь бежать. Ради сохранности своей нервной системы я решил исходить из первого предположения.

Демон продолжал изучать хижину, а я изучал его. Он был гуманоидом, то есть имел две руки, две ноги и голову. Он не отличался высоким ростом, но обладал могучим телосложением, немногим шире человеческих плечами и сильной мускулатурой; но человеком он не был. Я хочу сказать, что не часто видишь безволосых людей с темно-зеленой чешуей, покрывающей тело, и плотно прижатыми к голове заостренными ушами.

Я решил рискнуть задать вопрос.

- Э... извините, пожалуйста.

- Да, малыш.

- Э... вы ведь демон, не правда ли?

- А? О да, я полагаю, можно сказать, что я демон.

- Тогда позвольте вас спросить: почему вы не ведете себя как демон?

Демон бросил на меня преисполненный отвращения взгляд, а затем мученически возвел глаза к потолку.

- И все-то он критикует. Вот что я тебе скажу, малыш: тебе стало бы лучше, если бы я перегрыз тебе зубами горло?

- Ну нет, но...

- И если уж на то пошло, кто ты вообще такой? Ты случайно оказался рядом или пришел вместе с убийцей?

- Я с ним, - поспешил ответить я, показывая дрожащей рукой на тело Гаркина. Это замечание - насчет перегрызания мне горла - снова разволновало меня. - Или по крайней мере был с ним. С Гаркином, тем, кто вызвал... его! Я его... Я был его учеником.

- Кроме шуток? Ученик Гаркина? - Он начал двигаться ко мне, протягивая руку. - Рад, это... Что случилось?

Когда он двинулся ко мне, я начал от него отступать. Я пытался делать это небрежно, но он заметил.

- Ну... это... вы же демон.

- Да. Ну и что из этого?

- Э... ну, предполагается, что демон...

- Эй, малыш, расслабься. Я не кусаюсь. Слушай, я старый приятель Гаркина.

- Мне показалось, вы сказали, что вы демон...

- Совершенно верно. Я из другого измерения. Демонстратор измерений или, для краткости, демон. Усек?

- А что такое измерение?

Демон нахмурился.

- Ты уверен, что был учеником Гаркина? Я имею в виду, разве он тебе ничего не рассказывал об измерениях?

- Нет, - ответил я. - То есть да, я его ученик, но он никогда ничего не говорил о демонстраторе...

- Измерений, - продолжил он. - Ну, измерение - это другой мир, на самом деле один из нескольких миров, существующих одновременно с этим, но в других плоскостях. Поспеваешь за мной?

- Нет, - признался я.

- Ну, просто допусти, что я из другого мира. Так вот, в том мире я маг, точно такой же, как Гаркин. У нас действует программа обмена, по которой мы можем вызывать друг друга через барьер, чтобы произвести впечатление на учеников коллеги.

- Вы ведь сказали, что вы демон, - подозрительно сказал я.

- Я и есть демон! Слушай, малыш. В моем мире демоном был бы ты, но в данный момент я - в твоем, и потому демон - я.

- Вы ведь сказали, что вы маг.

- Просто не могу поверить! - в гневе воззвал демон к небесам. - Я стою здесь и спорю с каким-то хамом-учеником... Слушай, малыш, - он снова парализовал меня взглядом, - давай попробуем так: ты пожмешь мне руку или я вырву тебе сердце.

Ну, если ставить вопрос так... Я хочу сказать, в ту минуту, когда он сорвался, вспылил и принялся кричать, он показался мне точь-в-точь таким же, как Гаркин. Это придавало достоверность его претензиям на дружбу с бывшим моим учителем. Я взял протянутую руку и осторожно пожал ее.

- Я... меня зовут Скив.

Его рукопожатие было холодным, но твердым. Настолько твердым, что я не смог отнять свою руку так быстро, как мне бы того хотелось.

- Рад с тобой познакомиться. Я - Ааз.

- Оз?

- Не родня.

- Не родня кому? - спросил я, но он уже снова изучал помещение.

- Ну, здесь, конечно, нет ничего, что могло бы стать предметом вожделения его собратьев. Раннепервобытная обстановка, терпеть ее можно, но особенно за ней не гоняются.

- Нам она нравилась, - довольно жестко заметил я.

Теперь, когда я преодолел испуг, мне не понравилось презрение в его голосе. Хижина была не бог весть что, и я, разумеется, не испытывал к ней особой привязанности, но мне не по душе была его критика.

- Не сердись, малыш, - легко сказал Ааз. - Я ищу мотив, вот и все.

- Мотив?

- Причину того, почему кто-то пришил старину Гаркина. Я не очень увлекаюсь местью, но он был моим собутыльником, и это дело возбудило мое любопытство.

Он прервал свое изучение помещения и обратился прямо ко мне:

- А как насчет тебя, малыш? Тебе ничего не приходит на ум? Какие-нибудь соблазненные им молочницы или обманутые фермеры? У тебя, знаешь ли, тоже есть в этом интерес. Следующей мишенью можешь оказаться ты.

- Но ведь сделавший это парень убит, - показал я на обугленный ком на полу. - Разве на этом дело не кончается?

- Проснись, малыш. Разве ты не видел золотого плаща? Это был профессиональный убийца. Его кто-то нанял, и этот кто-то наймет и другого.

По спине у меня пробежал холодок. Я действительно не подумал об этом. Я начал искать в памяти какой-нибудь ключ к происшедшему.

- Ну... он сказал, что его послал Иштван.

- Что за Иштван?

- Не зна... минутку. Вы хотите сказать, что следующей мишенью могу стать я?

- Ловко, а? - Ааз держал в руке золотой плащ. - Подкладка такая, что можно носить наизнанку. А я-то всегда дивился, как это выходит, что никто не замечает их, пока они не изготовятся к прыжку.

- Ааз...

- Хм-м-м? О, я не собирался тебя пугать. Просто если кто-то провозгласил открытым сезон охоты на магов вообще или на Гаркина в частности, то у тебя могут возникнуть некоторые... Здрасьте! А это что?

- Что - «это»? - спросил я, пытаясь рассмотреть его находку.

- Это, - ответил он, высоко поднимая свой трофей. - Кажется, я здесь не единственный демон.

Это была голова, явно принадлежавшая убийце. Она сильно обуглилась, в некоторых местах проглядывали кости. Мое естественное отвращение к этому зрелищу только усилилось при виде кое-каких очевидных черт лица. Подбородок и уши у головы оказались неестественно заостренными, а изо лба выступали два коротких тупых рога.

- Дьявол! - в ужасе воскликнул я.

- Что? А, девол. Он не с Девы, он с Бесера, бес. Разве Гаркин ничему тебя не научил?

- Они снова явятся? - спросил я, проигнорировав его вопрос.

Но Ааз был занят хмурым разглядыванием головы.

- Вопрос в том, кто был настолько туп, чтобы нанимать в убийцы беса? Единственный, кто мне приходит на ум, это Иштван, но такое невозможно.

- Но ведь именно он это и сделал. Разве вы не помните, я же рассказывал...

- По-моему, ты сказал «Иштван».

- Сказал. Минутку, а что сказали вы?

- Я сказал «Иштван». Ты что, не чувствуешь разницы?

- Нет, - признался я.

- Хм-м-м... Она, должно быть, слишком тонка для человеческого уха. А, ладно. Не имеет значения. Это все меняет. Если Иштван опять взялся за свои старые фокусы, нельзя терять времени. Эй, минуточку! А это что такое?

- Это арбалет, - заметил я.

- С бронебойными стрелами, снабженными теплоискателями? Такое является нормой в этом мире?

- Теплоискатели?

- Не важно, малыш. Я так не думаю. Ну, это все меняет. Мне лучше быстренько выписаться из номера.

Он начал уходить в пентаграмму. Я вдруг сообразил, что он готовится к отбытию.

- Эй! Подождите минутку! Что происходит?

- Слишком долго объяснять, малыш. Может быть, как-нибудь встретимся еще раз.

- Но вы же сказали, что следующей мишенью могу быть я!

- Да, ну так уж сложилось. Вот что я тебе скажу. Пускайся в бега, и, может, они тебя не найдут, пока все не кончится.

У меня закружилась голова. События происходили слишком быстро для моего мышления. Я все еще не знал, кем или чем был этот демон, следует ли мне доверять ему, но я знал одно: ситуация была мне явно не по зубам и в моем распоряжении не было никого лучше этого Ааза на роль союзника.

- А вы не могли бы мне помочь?

- Нет времени. Я должен двигаться.

- А нельзя ли мне отправиться с вами?

- Ты будешь просто путаться под ногами, может быть, даже навлечешь на меня гибель.

- Но без вас погибну я!

Я начал впадать в отчаяние, но на Ааза это не производило впечатления.

- Скорее всего нет. Вот что я тебе скажу, малыш. Я действительно должен уходить, но просто для того, чтобы показать тебе, что ты, по моему мнению, выживешь, я покажу тебе маленький фокус, которым ты, быть может, когда-нибудь воспользуешься. Видишь все это барахло, с помощью которого Гаркин проводил меня через барьер? Так вот, в нем нет необходимости. Смотри внимательно, и я покажу тебе, как мы это делаем, когда не смотрят наши ученики.

Я хотел крикнуть, заставить его остановиться и выслушать меня, но он уже начал. Он развел руки в стороны на высоте плеч, поднял взгляд к небесам, глубоко вздохнул, а затем хлопнул в ладоши.

Ничего не произошло.


Глава 1 Содержание Глава 3

Поговорить о романе Роберта Линна Асприна "Еще один великолепный миф" из серии "М.И.Ф" можно тут.





Индекс цитирования Яндекс.Метрика Рейтинг@Mail.ru хостинг по разумной цене