Роберт Линн Асприн

Удача или МИФ

Серия МИФ. Книга 4

Глава восьмая

Выбирай себе друзей потщательней. А враги выберут тебя сами.

Я.Арафат

Спустя несколько дней после прибытия королевы Цикуты во дворце Поссилтума царило такое же счастливое затишье, как в ночь перед боем. Свиту королевы и представителей Синдиката разместили во дворце в качестве «королевских гостей», обеспечив мне, хотел я того или нет, войну на два фронта.

Королева Цикута не представляла собой первоочередной проблемы, она больше смахивала на бомбу с часовым механизмом. Получив от нее особый приказ «не путаться под ногами», я не обязан был пока с ней общаться, и даже генерал Плохсекир признавал, что если она намерена меня убить, то не раньше, чем после свадьбы, когда она станет официальной королевой Поссилтума. И все же по мере того, как день свадьбы вырисовывался все четче и четче, я все сильней сознавал, что разобраться с ней придется.

Первоочередной проблемой, однако, были представители Синдиката. Я их временно притормозил, сказав, что придворного мага в настоящее время во дворце нет, но за ним послали, и в качестве знака полного доверия оказал им самое сердечное гостеприимство. Они мало пили и никогда не приставали ко мне с вопросами о возвращении Скива. В душе я, однако, ничуть не сомневался в том, что через какой-нибудь срок их терпение истощится и они примутся искать придворного мага сами.

У меня также возникло ощущение, что этот «какой-нибудь» срок будет очень недолгим.

Нуждаясь в любой помощи, какую только можно было заполучить, я приказал Плохсекиру послать одного из своих ратников за Большим Джули. С минимальными трудностями мы доставили его контрабандой во дворец, и наша группа устроила военный совет. По рекомендации Плохсекира я сразу же сбросил личину и ввел нашего гостя в курс событий.

- Сожалею, - сказал Джули, открывая совещание, - но я не вижу, чем могу вам помочь. Понимаете, что я имею в виду?

- Восхитительно. Вот вам и совет опытного Большого Джули.

- Я хотел бы помочь, - пояснил он. - Вы поступили очень хорошо со мной и моими ребятами. Но я когда-то работал на Синдикат, понимаете? Я знаю, что это такое. Коль они напали на твой след, то уже никогда не отцепятся. Я уже пытался вам это объяснить.

- Ну, не вижу, в чем тут проблема, - прогромыхал генерал Плохсекир. - Их же только трое, и главный их представитель - типичная штабная крыса. И заставить их держать язык за зубами не составит никакого труда.

Большой Джули покачал головой.

- Ты хороший мужик, Хью, но ты не понимаешь, с чем имеешь дело. Если исчезнет разведгруппа Синдиката, то Большие Парни поймут, что попали в точку, и приведут в действие систему. Устранение представителей Синдиката его не остановит... оно его даже не задержит. Оно сможет только ускорить процесс.

Прежде чем Плохсекир получил возможность ответить, я опередил его несколькими собственными вопросами.

- Минуточку, Большой Джули. Когда мы впервые встретились, ты командовал самой большой армией, какую когда-либо видел этот мир, верно?

- Совершенно верно, - кивнул он. - Пока мы не встретили вас, мы катили вперед весьма неплохо...

- ...а мы просто дали вам шанс исчезнуть как солдатам и выйти в отставку гражданами Поссилтума. Тебя и твоих ребят ни разу не победили в бою.

- Мы - самые лучшие, - гордо подтвердил Джули. - Всякий, кто с нами свяжется, выйдет из битвы окровавленным обрубком - понимаете, что я имею в виду?

- Почему же тогда вы все так боитесь Синдиката? Если они что-нибудь попробуют затеять, почему бы тебе и твоим ребятам просто не соединиться с армией генерала Плохсекира и не преподать им урок хороших манер?

Бывший командир испустил глубокий вздох.

- Они так не работают, - растолковал он. - Если бы они отправились сюда в поход, словно армия, то, разумеется, мы бы выгнали их взашей. Но они не пойдут войной. Они будут засылать по нескольку громил, и те будут у нас вести себя примерно, поэтому их будет не за что арестовывать. Однако, когда их здесь накопится достаточно, они начнут наезжать на ваших граждан. По мелочи, но неприятно. Если кто-то вам пожалуется, то этот кто-то отправится на тот свет вместе с большей частью своей семьи. И очень скоро все ваши граждане будут бояться Синдиката больше, чем вас. Никто не жалуется, никто не выступает в суде свидетелем. Когда такое происходит, считайте - у вас больше нет королевства. Всем заправляет Синдикат, а вы умираете с голоду. Подобное вторжение невозможно побороть с помощью армии. Его вообще невозможно побороть.

Некоторое время мы все сидели, храня неловкое молчание, избегая взглядов друг друга и ломая головы в поисках решения.

- Я вот чего не понимаю, - проговорил Плохсекир, - если описанная тобой система так эффективна и так неудержима, то зачем они вообще взяли на себя труд сколотить армию?

- Мне действительно очень неприятно признаваться в этом, - поморщился Большой Джули. - Но мы были экспериментом. Каким-то скупердяям в Синдикате взбрело в голову, что хоть армия и дороже, но, экономя время на быстром захвате, можно компенсировать дополнительные расходы. По правде говоря, я считаю, их эксперимент полностью провалился.

Это сбило меня с толку.

- Ты хочешь сказать, что твоя армия была неэффективной?

- До определенного момента - нет. Но после нас стало слишком много. Держать армию в поле - дело дорогостоящее, и под конец недельное содержание моих ребят стоило больше полученных нами контрибуций с покоренных королевств. Я думаю, в Синдикате готовились постепенно демобилизовать нас... вот потому-то они так долго и не искали свою армию.

Я поспешно покачал головой.

- На этом последнем витке ты оторвался от меня, Большой Джули. Так почему они задержались с розыском?

- Из-за денег, - твердо ответил он. - Ничто, скажу я вам, не заставит Больших Парней так быстро навострить уши и сделать стойку, как звонкая монета. Я хочу сказать, когда дело доходит до денежных мотивов, они могут хоть учебник написать на эту тему.

- Это напоминает Гримбла, - пробормотал себе под нос Плохсекир. - Неужели никто больше ничего не делает просто из старой доброй мести?

- Погодите, генерал, - сказал я, нагибаясь вперед. - Продолжай, Большой Джули. Какую роль играют в этом деньги?

- Ну, как я понимаю, Синдикат и так уже терял деньги на моей армии, ясно? Для меня это означает, что они не собирались швырять деньги на ветер. Я хочу сказать, зачем тратиться на поиски армии, которая, когда ее найдешь, будет стоить тебе еще дороже?

- Но теперь они здесь.

- Правильно. И одновременно Поссилтум того и гляди разбогатеет. На мой взгляд, дело выглядит так, словно Большие Парни нашли способ свести кое-какие старые счеты и одновременно остаться с прибылью.

- Свадьба, - догадался я. - Мне следовало бы знать, что это значит. Это значит, что, отменив свадьбу, я смогу устранить сразу две проблемы; королеву Цикуту и Синдикат.

Плохсекир хмуро посмотрел на меня.

- Я думал, мы уже отбросили этот вариант, Помните Гримбла и граждан Поссилтума?

Не раздумывая, я громко хлопнул ладонью по столу.

- Нельзя ли забыть о Гримбле и гражданах Поссилтума? Я устал быть в западне и намерен так или иначе вырваться.

По выражению лиц своих советников я сообразил, что, кажется, говорил громче, чем собирался. Приложив сознательное усилие, я умерил тон и настроение.

- Послушайте, генерал... Хью, - сказал я, осторожно подбирая слова. - Вы, возможно, и привыкли к тяжелым обязанностям командующего, но для меня это ново. Я - маг, помните? Простите, если я немного потерял голову, пытаясь найти решение проблемы, подброшенной мне вашим... я хочу сказать, нашим королем. Идет?

Он коротко кивнул, но все-таки еще не успокоился.

- Так вот, ваш довод заслуживает внимания, - продолжал я. - Но вы упускаете из виду несколько обстоятельств. Во-первых, Гримбла здесь нет. Когда и если он вернется, с ним будет на аркане король, и дружище Родрик сможет разрешить эту проблему за нас... по крайней мере проблему с королевой. Что же касается граждан Поссилтума... то, между прочим, я почти готов скорее быть вынужденным иметь дело с королевой Цикутой. Больше того, если придется выбирать между разочарованием нашего народа по поводу необходимости оставить все как есть и воцарением здесь королевы и Синдиката, то каково, думаете, будет мое решение? Конечно, забота о благе королевства.

Генерал, поразмышляв об этом, испустил тяжелый вздох.

- В любом случае я никогда особо не желал этой свадьбы, - признался он.

- Минутку, ребята, - устало поднял руку Большой Джули. - Все обстоит совсем не так просто. Деньги могли немного замедлить их поиски, но теперь, когда Синдикат здесь, они захотят уладить и другие дела.

- Это какие же?.. - спросил я, стараясь предугадать ответ.

- Ну, в первую очередь разобраться со мной и моими ребятами. Никто, знаете ли, не может просто взять и выйти из Синдиката. Тарифная сетка у них замечательная, но график увольнений отвратителен.

- Кажется, ты сказал, что они больше не хотят держать армию, - пробурчал Плохсекир.

- Армию они могут и не хотеть, но нашим кадрам легко найти применение. Вероятно, они разобьют нас на группы и вольют в разные подразделения организации.

- И вы согласитесь вернуться и работать на них?

Обдумывая вопрос генерала, Большой Джули потер ладонью подбородок.

- Мне надо будет поговорить с ребятами, - ответил он. - Как я уже сказал, это королевство обошлось с нами очень хорошо. Я бы очень не хотел, чтобы с ним что-нибудь случилось из-за нас... особенно если мы все равно станем работать на них.

- Нет, - отрубил я.

- Но...

- Я сказал «нет». Вы заключили сделку с Поссилтумом, Большой Джули. Что еще важнее, вы заключили сделку со мной. Мы не отдадим вас Синдикату, пока не попробуем сделать все что можно для вашей защиты.

- И как же вы предполагаете защитить их от Синдиката? - саркастически осведомился Плохсекир.

- Пока не знаю. Я работаю над этим. Возможно, нам удастся от них откупиться. Предложить им королеву Цикуту в качестве выкупа или что-нибудь в этом роде.

- Господин маг...

- Ладно-ладно. Я же сказал, что все еще работаю над этим, не так ли? Что дальше, Большой Джули? Ты сказал, что, кроме денег, их интересует еще кое-что.

- Вы! - бухнул напрямик он. - Синдикат не успокоится, пока не заполучит Великого Скива, придворного мага Поссилтума.

- Меня? - еле слышно произнес я.

- Синдикат достиг успехов не оттого, что игнорировал конкурентов. Своей деятельностью вы погнали большую волну, и она, по их мнению, смыла их армию. Они знают, что вы - могучая сила. Достаточно могучая, чтобы представлять угрозу. Они обязательно захотят нейтрализовать вас. По моим предположениям, они попробуют вас нанять, а если им это не удастся, попытаются заключить какой-нибудь пакт о ненападении.

- А если не получится и это?.. - спросил, словно читая мои мысли, Плохсекир.

Большой Джули пожал плечами:

- Если не получится, то они сделают все, чтобы убить вас.


Глава 7 Содержание Глава 9

Обсудить роман Роберта Линна Асприна "Удача или МИФ" из серии "М.И.Ф" можно на форуме.


Бани из сип панелей под ключ цены - бани по канадской технологии цены stroisipdom.ru.


Индекс цитирования Яндекс.Метрика Рейтинг@Mail.ru хостинг по разумной цене